不賺錢的項目都是耍流氓嗎?

上周,我們講了一個奇怪的題目,叫《老虎為什麼沒有進化出機關槍?》。講的是生物演化和人類進化之間的區別。生物的一切神奇技能,不管多神奇,都只能靠自己研發,所以花的時間特別長;而人類呢,可以靠知識網路,在所有空間里,隔空取物,把過去的、別處的各種優勢整合在一起。所以說,知識就是力量嘛。

但是這個話題,其實還沒有說完。除了知識是力量之外,人類還有一種力量的來源,就是想像力。

知識的力量,是面向過去、面向空間整合資源的。而想像的力量,是面向未來、面向時間整合資源的。

什麼意思?比如,過去人家生了個女兒,就會埋下一壇酒,到女兒出嫁的時候再開壇喝酒,這酒叫「女兒紅」。如果人類認為酒是個好東西,只有人類能做到十幾二十年忍住不喝,在未來的一個想像中的時點——女兒未必嫁得出去——集中釋放價值。你看,有了對未來的某種想像,人類就可以在沒有現實好處的情況下,投入大量資源,然後等待在一個時間點上集中爆發。這也是人類可以實現技術飛躍的一個原因。

今天我們就拿原子彈的研發為例,來說說人類的這個進化途徑。

1945年8月,美國在日本扔了兩顆原子彈,這是人類技術一個新紀元的開始。但是為了這個時刻,人類可是進行了漫長的準備。而在整個過程中,絕大部分時候,人類是不知道會得出什麼結果的。原子彈的研發大概可以分成兩個階段。

第一階段,可以稱之為理論準備。這一準備長達40年。

1900年12月,德國科學家普朗克提出了著名的普朗克量子公式;1905年,愛因斯坦提出了著名的質能方程,E=mc²,這個公式說明,只要消耗一點點質量,就能換取巨大的能量。這在理論上給核能提供了依據;1911年,居里夫人分離出了純金屬鐳。讓人類對放射性有了全新的認識;1919年,英國試驗物理學家盧瑟福用α粒子轟擊原子核,而且分離出了質子。

人類對微觀世界的操縱精度達到了原子內部級別;1936年,義大利物理學家費米,和匈牙利物理學家西拉德,證實了鈾原子裂變後會發出兩個中子,可以繼續轟擊其他原子核。說明只要有足夠質量的鈾元素,就可以持續發生裂變反應;直到30年代末,德國科學家海森堡提出,可以用石墨和重水兩種材料給高速的中子做減速,這等於在工程學領域,給原子彈找到了具體的實施方案。

你發現沒有?直到這個時候,所有這方面的探索都是一種純粹的對未知領域的知識探索。至於具體收益是什麼?這個階段沒有人知道。這就花了將近四十年的時間。

到了1939年,原子彈的研發突然提速,進入了第二個工程階段。為啥?因為第二次世界大戰爆發了。

1939年8月,就在德國發動戰爭的前幾天,美國總統羅斯福收到了一封科學家的聯名信,呼籲美國政府趕緊投入經費研製原子彈,為了避免被納粹德國搶了先。畢竟當時德國在這個方向上無論是原理還是技術並不落後。這封聯名信上有一個鼎鼎大名的人:愛因斯坦。

羅斯福收到之後,在白宮約見了其中一位科學家,問了一個問題:「這東西投入經費研發什麼時候能造出來?」

對方的回答是:「不知道。但我們認為能造出來。」

好,就沖著這個「認為」二字。當晚,羅斯福就批轉了這封信。到了1942年,著名的「曼哈頓計劃」上馬了。第一批啟動經費,5億美元。這筆錢有多少?我們來類比一下,1941年,美國對整個中國一年的援助就是大概5億美元。等於羅斯福在用支持一個國家的力量,推動這個計劃。

當時羅斯福給了曼哈頓計劃「高於一切行動的特別優先權」。頂峰時期,一共有54萬人參與工作。在一些部門裡面,帶博士頭銜的人比一般的工作人員都多。

但就算這麼大力的支持力度,科學家還是遇到了各種困難。比如,為了營建足夠強大的磁場,科學家找不到足夠的銅線圈了。他們居然提出,白銀導電性更好,想用白銀來做「電線」。當時美國財政部就問:「你們要多少?」這邊回答說:「給我來6000噸吧。」對方回答說:「年輕人,你知不知道,我們的白銀是用盎司來計算的。」一盎司是31克。

但就算這樣,財政部最後居然提供了14700噸白銀。這些白銀直到1970 年才全部歸還國庫。這個巨大的磁場在建成之後,據說工廠女工走進車間之後,因為磁場太大,就連頭上的鐵質發卡都能被吸飛走了。

你看,美國就是用這樣的決心在投入這個工程。幾年時間裡,毫無回報。就像在一個黑暗的通道里前進,沒有人知道前面能不能走得通。但為了一個共同的目標和想像,美國人扛下來了。總共花費20億美元。這個數值大概相當於日本在1940年,一年的軍費開支。

你可能會說,人類不都是這樣嗎?為了一個想像中的未來結果,可以集中資源進行投入啊。不見的,人類之間的競爭,其實比拼的就是這個。不是所有人都有這個能力和意識的。

比如說,同樣是研發原子彈,德國其實動手更早。1937年,就已經有計劃了,比美國至少要早兩年。而且前面我們介紹核物理的發展過程的時候,你也聽出來了,很多科學家都是德國人。但是為什麼納粹德國沒有造出原子彈呢?國力比不上美國,當然是一個原因。

但是更重要的是思維方式。1942年的時候,希特勒說:只要一種武器不能在6個月內投入戰爭,研發工作就往後放。也是在這一年,當時負責研究原子彈的德國科學家海森堡得到了一筆研發原子彈的追加資金投入,你猜多少錢?35萬馬克。這筆錢多大?在當時的德國,相當於造1.6輛虎式坦克的費用。

從這件事里,你看出什麼沒有?你不能說希特勒對原子彈完全不抱希望,完全不抱希望,連這點錢也不會給。你也不能說希特勒沒有投入資源的決心。他是個賭徒,他發動第二次世界大戰,是把整個德國民族的生命和前途都投入到一次賭博當中。這件事里,暴露出來的是希特勒的投資策略,他要求每一步的投資,都看得見近期的回報。他不願意做的事,是為一個不那麼確定的未來,進行長期、大量、堅忍地大量投入。

這也不算是什麼缺陷。實際上,生物界的演化一直都是這樣。一個基因之所以能被傳下來,是因為它馬上就能幫助這一代獲得生存優勢,不斷地形成正反饋,然後才有基因的迭代。得不到現實好處的事,在生物界是沒有什麼價值的。

而人類世界就不一樣了。無論是個體之間的競爭,還是組織和國家之間的競爭,勝負往往就在於,哪一方可以把資源集中起來,在一個時間點上爆發。

這些年,我經常聽投資界的人說一句話,叫:「一切不賺錢的項目都是耍流氓。」 這麼說是有原因的。前些年,有些項目在看不到市場回報的情況下,盲目燒錢,燒得投資人心疼了,害怕了。所以,有人轉而就認為,不能馬上就賺錢的項目,沒有價值。

但是回顧人類進化的這個過程,你會發現,不是這樣的。馬上要回報,那雖然是自然之道,但不是人類文明之道。人類的獨特本領,就是預想一個未來,然後吸取資本,堅定地,在沒有回報的同時投入資源,等待那個預想的爆發到來。

你看,這兩天我們講的話題,綜合起來就是:知識是第一種力量,讓人可以突破空間獲取力量。想像是第二種力量,讓人可以突破時間集聚力量。這既是人和動物的區別,也決定人和人競爭的輸贏勝負。

 

羅輯思維 2018-12-03/策劃人:懷沙

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