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什麼是地道的經濟學?
今天我們詳細地討論,能夠正確地分辨原因和結果的才算是地道的經濟學思維。

準確區分相關性與因果性的異同
在經濟學裡面有一個重要的分支發展得非常蓬勃,叫計量經濟學,它專門研究不同的變數之間的關係。

而在這些關係當中,很重要的一種特徵叫相關性。我們通過大數據的分析方法,只要發現一種情況發生伴隨著另外一種情況發生,我們就說它們之間有相關性。而有相關性的事件之間可能同時也存在著因果性。

我們研究很多男藝術家的長相,發現他們很多都留著長頭髮,這時候長頭髮和藝術氣質之間就存在著相關性。但這相關性並不意味著因果性。你今天忽然想當藝術家了,把頭髮留長並不見得就會增加你的藝術細胞,使你成為藝術家。

而長頭髮和藝術性之間,可能存在著第三個隱性的因素。那就是在一個比較保守的社會裡面,只有那些非常特立獨行的人才會留長頭髮,而特立獨行的特徵又是藝術家的特徵之一。不是留長頭髮導致了藝術性,而是那個隱形的、不可見的因素——特立獨行——導致了藝術性。

社會上也非常流行另外一種說法,說喝紅酒能夠有助於健康,也有一些大數據的統計表明,愛喝紅酒的人他們通常比較健康。喝紅酒和健康之間就有相關性。

但這相關性並不意味著因果性。因為後來又有別的學者提出了新的假說,那就是真正使人健康的是收入。而收入的提高同時會產生兩個效應,那就是喝紅酒更多也更健康。喝紅酒多和健康之間本身並沒有必然的聯繫,他們是通過第三個隱形的因素——更富有——連接起來的。

當然我們也可以再做更深入的研究,說富有本身也只不過是一個結果,不是原因,它背後跟教育、投資,甚至是出身、個性、基因等等因素有關。

所以在經濟學的分析當中,不斷地追問到底哪些是原因、哪些是結果,是地道經濟學思維的特徵。

有大量的實例顛覆我們過去既有的對因果關係的認識,在全年的課程中典型的例子包括以下幾點:

 

1. 良好的願望不一定導致良好的結果
第一,我們顛覆了良好的意願和存活的規律之間的關係。以前我們認為,一個事情要辦好,最重要的是要有良好的願望、遠大的理想、善良的初心,還有聰明、周密、完美的考慮,人的理性非常重要。

而我們在一開始《第5講:不確定性、進化和經濟理論》裡面,就仔細地解釋過意願和結果之間的區分。我們說意願並不重要,想法並不重要,計劃並不重要,重要的是什麼樣的活動、什麼樣的行為、什麼樣的機制、什麼樣的法制能夠存活下來。

人到底是理性的還是不理性的,討論這個問題不重要。我們不知道什麼是理性的還是不理性的。而事實上人們經常是不理性的,但我們關心的是怎麼樣才能存活下來。而每當人們要承受代價的時候,他們自然就會變得更理性,或者說只有那些比較理性的人,他們存活的機會才比較大。

我們說了在離開芝加哥的眾多道路上面,只有一條是有連續的油站的,那麼想逃離芝加哥的人,也只有選擇了這條路才可能成功;我們說朝陽的樹葉,只有朝陽長得才能夠那麼茂密。至於成功選擇了有油站的道路而逃離芝加哥的人,至於那些因為朝陽而長得比較茂密的樹葉,其到底是有理性的還是沒有理性的,這不重要。

我們通常都請那些成功校友回來學校,給師弟、師妹們傳授經驗,而實際上,邀請那些失敗的校友回來傳授他們的經驗,可能也是一樣重要的。

事實上,人們只是在成功了以後,才去編造那些他們成功的理由,從而給人一個印象,彷彿他們的成功是必然的。而事實上,是他們成功了,他們才有意無意地去剪裁、定製他們當初的理由,去強調過去某些想法,去忽略甚至去隱瞞過去的另外一些想法。

過去人們認為有良好的願望就能成功,從經濟學的角度看,往往是人們成功了才去找理由。這是對因果關係的一個顛覆。

 

2. 銷售價格決定生產成本,而不是生產成本決定銷售價格
顛覆因果關係的第二個例子,是我們對時間上先發生的和後發生的,以及在因果關係上誰是因誰是果之間的區分。

記得嗎?我們在討論成本的時候說,在會計課上我們學到的是,產品原材料的成本決定了最終產品的售價,在時間上看往往也是這樣。我們先進了貨,經過一段生產的過程,包裝、運送、銷售,才把錢賺回來。那顯然是商品的原材料成本決定了產品的最終售價,時間上看是這樣的。

但是經濟學的邏輯卻相反,我們說,是最終產品的供求關係決定了最終產品的售價,而最終產品的售價,又再倒過來決定在生產環節每一種生產要素的成本。整個價值產生的因果關係是倒過來的。

世界上不存在合理的利潤率,商人是能賺多少就賺多少的;當然,世界上也不存在合理的虧損率,血本無歸也是正常的。也只有這種倒過來的因果關係,那就是由供需倒過來決定生產原材料的關係,才能夠解釋這種現象。

 

3. 賣家只是市價彙報者,而不是決定者
第三個因果關係顛倒的例子,是我們說每一個人在實際的市場當中,往往都是價格的接受者。他們跟整個社會而言、對整個經濟體而言,是被動的關係,而不是主動的關係。

人生活在一張巨大的網當中,他只不過是一個節點,一個受到各方牽制的節點。

一個人昨天晚上把他的房子賣掉了,賣了100萬元。這100萬元看上去是他決定的價格,是他宣布的價格,但實際上,他只不過是向市場彙報了他的房子在當時當地實際的市場價格。他不是價格的決定者,而只不過是價格的彙報者。

 

4. 聯邦儲備局只是彙報了市場的利率水平
第四個經典的例子,是我們討論聯邦儲備局對全球利率的「決定」關係的時候,所講的道理。

幾乎在所有的財經新聞裡面,我們聽到的事實是,美國聯邦儲備局又宣布要調整利率了,宣布以後世界各國的各種利率也會隨之進行調整。

但事實上的因果機制並不是這樣的,真正的因果關係是全球無數的個體交易,現貨和期貨之間的交易,改變了總體的、全社會的平均利率。

而聯邦儲備局由於它做了比較多的研究,及時發現和確認了這種變化,它為了保持自己的聯邦基金利率和市場的利率保持一致,它就宣布調整它自己的聯邦基金利率。

而由於聯邦儲備局的認識具有全局性、具有普遍性、具有領導性,別人跟隨它的調整而調整能夠節省大量的研究費用。所以看上去是聯邦儲備局決定了全球的利率,但實際上,只不過是聯邦儲備局向全世界彙報了全球利率的變化方向和幅度。

這跟電視台里天氣預報節目的主持人,向市場預告了第二天的天氣,而不是決定了第二天的天氣一樣。

 

5. 商家跟隨市場調整物價,而不是勾結定價影響市場
我們把因果關係顛倒過來看的第五個經典的例子,是我們在討論反壟斷法的模塊講價格勾結的時候提到的。

兩家生產高度一致的產品的企業,他們的產品價格亦步亦趨,一個改變另外一家也改變,看上去好像是有勾結。

記得嗎?我們舉過一個例子,說兩隻鷹在天上飛舞,它們總是保持方向的一致,你很可能就會以為它們之間存在著某種方式的勾結,但實際上你把鏡頭拉遠一點,你就會發現地上奔跑著的野兔。兩隻鷹並沒有勾結,它們只不過是在追逐同一隻野兔而已。

兩家企業並沒有真正勾結,它們只不過是根據市場的供需變化情況,調整他們的產品售價。它們只不過是受價者而已。

 

6. 經濟增長導致了教育水平的提高
我們把因果關係顛倒過來看的另外一個重要應用,是我們在講信息不對稱的時候所提到的,經濟發展和國民教育之間的關係。

很多人以為,國民教育的提高是經濟增長的原因,但事實上它們之間的關係很可能是顛倒過來,是經濟增長導致了教育水平的提高,而不是相反,是人們生活變得富裕了,才延長了教育的時間;而不是得到了充分的、良好的教育經濟才增長。

你要知道,這其實是個好消息,因為如果經濟增長可以先於教育水平的提高,那許多貧窮的國家、教育水平低下的國家,他們可以在很短的時間內,就享受經濟的高速增長。而不需要等到他們的國民教育水平達到那些發達國家的教育水平那樣,才享受經濟的增長。

回顧我們中國過去30多年的經濟高速增長,我們看到的事實、我們得到的經驗也是這樣。許多家庭的致富,是先於他們平均教育水平提高的。父母先致富了,子女的教育水平才跟上來。這是好消息,這是發展中國家可以後來居上的機會。

 

7. 工人生活水平的提高不是因為有工會
我們討論因果關係要顛倒過來看的另外一個很重要的例子,是我們對工會和罷工的分析。

很多人認為因為有了工會、有了罷工,工人的生活水平才得以提高。但事實上,全民生活水平的提高,是由於生產力水平的提高而提高的,即使在那些沒有工會、沒有罷工的行業裡面。

比方說我們中國的月嫂,由於供求關係的變化,從業人員的工資水平也會得到大幅的提高。

而相反,那些喜歡搞罷工,喜歡提高最低工資收入,喜歡通過行政干預的辦法來改善福利的地方,他們的經濟增長減慢了,甚至掉頭向下了,人民的生活變得越來越糟了。

 

8. 為競選剪裁理想,而不是為了理想參加競選
第八個我們可以把因果關係顛倒過來看的實例,非常重要的一個例子,是我們在討論選舉問題的時候提出的。

過去人們比較政治家的高低,是看他們的理想到底誰更遠大,看他們描繪的藍圖到底誰的更動人。過去人們以為,政治家是為了實現他們遠大的理想才參加競選的。

但經濟學的分析把這個因果關係徹底給顛倒過來了。它告訴人們,政治家是要為了贏得競選才去剪裁、才去定製他們的政綱,才去向選民描繪他們的政治理想。也只有能夠成功地討好選民當中的中位數者,才能獲得大多數選民的支持,才能贏得競選。

公共選擇學派,是一種消滅政治當中浪漫色彩的經濟學分析。

課堂小結
我給你總結一下,經濟學是一門研究人的行為規律的學科。要找出人的行為規律,就不僅要找出各種事件之間的相關性,還要確定它們之間的因果關係。

人們對不同事件之間的因果關係會存在這樣那樣的偏見,甚至是誤解,經濟學分析可以修正這些偏見和誤解。我們在這一講里總結了我們全年課程當中八個典型的例子。

羅輯思維 2019-10-13/《薛兆豐的經濟學課》

 

【峰語】5億教授薛兆豐/2019-11-01

 

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